La vida del telescopio espacial Herschel llega a su fin

El telescopio Herschel está llegando al final de su vida útil como consecuencia del agotamiento del suministro de Helio crucial para realizar sus observaciones en el infrarrojo.

Espejo primario del telescopio espacial Herschell de 3,5m

Herschel, que fue lanzado al espacio en 2009, es el observatorio espacial más potente destinado a la observación del infrarrojo. Debido a la naturaleza de sus observaciones, el instrumental ha de ser enfriado a temperaturas por debajo de los 2 K, aproximadamente -271 ºC. Esto conlleva que la mayor parte de su peso esté compuesto por depósitos de Helio que utiliza para la refrigeración. El helio en estado líquido que contiene se va evaporando con el tiempo, por lo que la vida útil de este tipo de telescopios está determinada por la duración de los depósitos. Estos se llenaron antes de su lanzamiento con 2300 litros de Helio líquido, lo que garantizaba una duración de la misión de aproximadamente 3 años y medio.

Las observaciones realizadas con este observatorio han sido de amplia gama, registrando y analizando las zonas más frías del espacio. Nubes de gas frío, sistemas protoplanetarios en formación y estallidos de formación estelar han sido algunos de sus objetivos, como también el universo lejano que por su corrimiento al rojo cosmológico traslada su espectro al del infrarrojo.

Imagen de la nebulosa del águila por Geschel

Imagen de la nebulosa del águila por Herschel

El momento exacto en el que el observatorio Herschel (que debe su nombre a William Herschel, el descubridor de los rayos infrarrojos entre otros muchos trabajos), no se conoce con certeza, pero se espera que sea en este mes de marzo de 2013, alcanzando una vida un 10% superior a lo estimado en un principio.

Los descubrimientos proporcionados por este telescopio espacial no acaban con la vida útil del observatorio, pues muchos de sus datos aun pueden guardar sorpresas, pudiendo ser analizados todavía por equipos de investigación que tuvieron acceso a tiempos de observación en este telescopio, siendo en total unas 22000 horas de observaciones científicas de altísima calidad.

Una vez alcanzada la inoperancia del satélite la idea es situar al observatorio en una órbita solar, cuasi paralela a la Tierra, por lo que quedaría orbitando de forma que no existiera ningún peligro de colisión contra la Tierra en al menos varios miles de años.

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