Descubierto el tercer sistema estelar más cercano a la Tierra

Un nuevo sistema binario ha sido descubierto. Este sistema es el tercer sistema estelar más cercano a la Tierra, a unos 6.5 años luz de distancia. El descubrimiento lo ha realizado Kevin Luhman, profesor de astronomía y astrofísica en la Universidad de Penn State e investigador en el centro de exoplanetas y mundos habitables de Penn State. El sistema en cuestión se denomina WISE J104915.57-531906, catalogado por el satélite WISE que apareció como un objeto simple, sin embargo ha resultado ser un sistema doble a la vuelta de la esquina.

WISE J104915.57-531906

WISE J104915.57-531906

Las dos estrellas componentes del sistema son estrellas enanas marrones, demasiado pequeñas en masa como para producir en su núcleo temperatura y presión suficiente como para iniciar las reacciones nucleares de hidrógeno. Como resultado estas estrellas son muy frías y muy poco brillantes, recordando quizás más a un planeta tipo júpiter que a una estrella como nuestro sol.

Este sistema, que ya había sido descubierto por su rápido movimiento aparente en el cielo, ha venido a ser un sistema binario de enanas marrones, lo que implica una cercanía mucho mayor. Está solamente un poco más lejos que el segundo sistema más cercano a la tierra, la estrella de Barnard, que se encuentra a 6 años luz de distancia. Esto hace que sea mucho más fácil el poder descubrir planetas orbitando estas estrellas, pues están lo suficientemente cerca para aplicar técnicas de alta resolución, siendo un objetivo para futuras misiones que puedan explorar más allá de nuestro sistema solar (futuro muy lejano). Recientemente se había descubierto un planeta en el sistema más cercano, Alfa Centauri, que contiene a la estrella más cercana a nosotros, Próxima Centauri, descubierta en 1917 a 4,2 años luz.

Esquema de los sistemas más cercanos al sistema solar

Esquema de los sistemas más cercanos al sistema solar

Para el descubrimiento del nuevo sistema estelar, Luhman estudió imágenes del cielo obtenidas por el satélite WISE durante un período de 13 meses. En este período, el satélite tomaba unas 2 o 3 imágenes de cada punto de observación, lo que permitió realizar un seguimiento del movimiento aparente de los objetos. Los objetos que se mueven con mayor velocidad tienen una alta probabilidad de encontrarse más cercanos a nosotros. Analizando estos datos, y antiguas imágenes tomadas por otros satélites en el pasado pudo usarse una técnica de paralaje. Después se usaron observaciones en el telescopio Gemini en Chile para obtener una observación espectroscópica del sistema, esto mostró su baja temperatura, lo que pudo concluir que se trataba de estrellas enana marrón, y no sólo eso, pues en un inesperado bonus se concluyó que no se trataba de una estrella, sino de dos, un sistema binario.

Este es un gran descubrimiento, nada menos que el tercer sistema estelar más cercano a nosotros. Incluso en estos días, nos damos cuenta de que podemos seguir descubriendo nuevas sorpresas, tanto en lo más profundo del espacio como a la vuelta de la esquina.

[Referencias: Discovery of a binary brown dwarf at  2 parsecs from the sun. K. L. Luhman. 8 Mar 2013. Artículo técnico]

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