Se acota el tamaño del que podrá ser el cometa más luminoso en décadas

El cometa ISON será posiblemente el cometa más brillante de los últimos 50 años. Los estudios que se hacen actualmente de este pedazo de roca orbitando en el sistema solar sirven para poder realizar estimaciones de la cantidad de hielo y polvo que desprende y así poder medir el tamaño de su núcleo.

Imagen en ultravioleta y óptico del cometa ISON el 30 de enero. Crédito: NASA

Imagen en ultravioleta y óptico del cometa ISON el 30 de enero. Crédito: NASA

El 30 de enero, observaciones con el telescopio UVOT revelaron que el cometa está desprendiendo unos 51,000 kg de polvo y unos 60 kg de agua cada minuto, lo cual son cantidades relativamente bajas debido a que su distancia del sol es aun grande. Estas cantidades han servido para acotar el tamaño del núcleo del cometa en unos 5 km de diámetro, siendo el tamaño típico de un cometa.

Una cuestión importante es si ISON, en el momento en el que se acerque más al Sol y empiece a emitir mayor cantidad de agua, seguirá teniendo esa luminosidad o empezará a brillar con más fuerza. Es imposible saberlo por ahora, lo único que podemos decir es que la cosa promete. Desde su descubrimiento, el 21 de septiembre de 2012, ha generado grandes expectativas, ya que podría convertirse en un bonito espectáculo debido a su gran aproximación al Sol, cuyo máximo acercamiento se espera para finales de noviembre de 2013.

La reconstrucción de la órbita de ISON hace pensar que se trata de un cuerpo de la nube de Oort que viaja por primera vez a la zona central del sistema solar, debido a la interacción entre los múltiples objetos que se encuentran en ese lugar. Una posible interacción o choque entre ellos puede perturbar la órbita de un cuerpo, lanzando un cometa desde aquellas lejanías directo hasta el corazón de nuestro sistema solar.

Las primeras observaciones en detalle se producirán el 1 de octubre de 2013 cuando el cometa pase a unos 10 millones de km de Marte. Durante ese encuentro, ISON será observable por las sondas europeas y americanas que se encuentran orbitando el planeta rojo.

Estimación de la órbita de ISON

Estimación de la órbita de ISON

50 días después del acercamiento a MArte, el 28 de noviembre el cometa se acercará rodeando al Sol, a menos de 1,2 millones de km de su superficie, lo que clasificará a ISON como un cometa rasante del Sol Kreutz. El material del cometa entonces empezará a sublimarse violentamente, desprendiendo polvo y gas debido al calentamiento del material por la gran cercanía al Sol y su consecuente calentamiento. Por entonces, muy posiblemente se hará tan luminoso que sea visible de día, sin más que tapar con nuestra mano el Sol, y dejando al descubierto la zona de cielo donde se encontrará el cometa.

Los cometas rasantes del Sol a veces son despedazados por el proceso de calentamiento y sublimación. Se estima que el cometa ISON no sufrirá tal final, aunque al menos un 10% de su masa será erosionada por el violento encuentro.

Seguidamente al encuentro con el sol, el cometa seguirá su camino de vuelta a las partes externas del sistema solar, no sin antes hacer una pasada cerca de la Tierra, allá por el mes de diciembre. En estas fechas podrá verse al ocaso, siendo su máximo acercamiento a la Tierra de 64,2 millones de km, unas 167 veces la distancia Tierra-Luna.

Sea cual sea el destino del cometa ISON, si el cometa del siglo o una simple cometa sobrevalorado, los astrónomos podrán aprender más acerca de los cometas de nuestro sistema solar.

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