ALMA detecta señales de formación estelar sorprendentemente cerca del superagujero negro del centro de la Vía Láctea

Astrónomos, usando el radiotelescopio ALMA, han descubierto ciertas evidencias de lo que puede ser formación estelar extremadamente cerca del superagujero negro del centro de la Vía Láctea, llamado Sgr A*.

almaSgrA

La imagen anterior es una combinación de datos tomados por ALMA y VLA, mostrando el centro de la Vía Láctea con Sgr A*, el superagujero negro del centro de la galaxia. Las zonas rojas y azules, tomadas por ALMA, muestran la presencia de monóxido de silicio (SiO), en el que las azules tienen una mayor velocidad, entorno a los 150-200 km/s. Las zonas verdes, tomadas por VLA, muestran trazas de gas caliente rodeando a Sgr A*, correspondientes a una región de unos 3,5 a 4,5 años luz.

El SiO es un excelente trazador de formación estelar. La presencia de este indica indirectamente la presencia de otros flujos moleculares, los cuales se encuentran en muchísima más concentración en regiones donde se están formando estrellas que en cualquier otra parte de la galaxia.

En contra de lo que se pensaba hasta ahora, ALMA ha encontrado indicios de chorros de material expulsados de lo que parecen “pequeñas” condensaciones de gas y polvo. Estos chorros, si se encontrasen en lugares más plácidos que las cercanías de un superagujero negro, indicarían la formación de una estrella jóven.

Las enormes fuerzas gravitacionales que sufre el entorno de Sgr A*, tales como compresiones y estiramientos, aparte de fuertes fuerzas inerciales, harían que una nube molecular no pueda desarrollar su compresión radial hasta poder formar una estrella en la que se inician las reacciones nucleares en su núcleo. Sin embargo, lo que se ha encontrado es que precisamente esas fuerzas de Sgr A* harían que las nubes se compriman tanto que den lugar a procesos de formación estelar. Concretamente, lo que se especula es que esas nubles moleculares se llegan a hacer tan masivas y densas colisionando unas con otras, una vez que se ha alcanzado el umbral de Jeans, que es la masa-densidad mínima que debe tener una nubes de gas para que desarrolle un colapso gravitatorio bajo su propia influencia, las nubes de gas colapsan y desarrollan inexorablemente la formación estelar.

Típica y bucólica imagen de nubes de gas colapsando y desarrollando regiones de formación estelar. Nebulosa del Águila

Típica y bucólica imagen de nubes de gas colapsando y desarrollando regiones de formación estelar. Nebulosa del Águila

Estos procesos, en el entorno de un superagujero negro, implica que el material de las nubes, mediante sus choques y colapsos, llegue a alcanzar unas velocidades de rotación altas, rotando y rotando cada vez más rápido. Esto, debido a los campos magnéticos de las estrellas en el interior de las nubes de gas, acelera y expulsa parte del material de las nubes, fuera de ellas, y de forma perpendicular al eje de rotación. Precisamente, estos chorros de material son los que ha detectado ALMA, con la presencia de SiO, muy abundante en nubes moleculares en las que se realiza formación estelar, y que emite en longitudes de onda milimétricas y submilimétricas, precisamente para las que ALMA funciona.

Por más de una década, los astrónomos se han preguntado acerca del origen de las estrellas que se encuentran orbitando alrededor de Sgr A* muy cerca y con órbitas estables alrededor. Estas estrellas masivas y jóvenes, de menos de 10 millones de años de edad, se encuentran revoloteando alrededor de una zona en la que en principio no deberían estar, pues se pensaba que no era posible la formación estelar en estos entornos tan cercanos al superagujero negro central. Aunque este estudio da indicios de lo que puede ser un proceso de formación estelar alrededor de Sgr A*, la cosa aún no está cerrada, pero lo que si sabemos es que ALMA tiene el potencial suficiente para poder dar respuesta a este asunto, y que el futuro que le espera a este proyecto astronómico es brillante.

[Referencia: “ALMA Observations of the Galactic Center: SiO Outflows and High Mass Star Formation near Sgr A*”. Astrophysical Journal Letters]

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