Se encuentran restos de una supernova en bacterias fosilizadas

Sedimentos del fondo marino podrían contener ciertos isótopos de hierro radiactivo expulsados por una supernova hace unos 2,2 millones de años. Estos restos de hierro estarían contenidos en bacterias del hierro fosilizadas.

Los isótopos encontrados en el fondo marino corresponden a átomos de Fe60, cuyo origen no puede ser terrestre pues su vida media es de apenas 2,6 millones de años. A su vez, mediante técnicas de decaimiento radiactivo han podido determinar la edad de los restos, datados en 2,2 millones de años. Esto ha hecho determinar al equipo de investigadores que la causa de la existencia de este isótopo no puede ser otro que una explosión de supernova, lo cual haría a este descubrimiento convertirse en la primera prueba biológica de una explosión de supernova.

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Después de ciertos descubrimientos acerca de isótopos de Fe60 en 2004, cuya formación no podría ser terrestre, el equipo de este estudio intentó encontrar restos de una explosión de supernova en restos fósiles del lecho marino. Los candidatos para albergar estos depósitos férreos son ciertas bacterias que obtienen hierro del entorno y los usan para crear unos cristales de unos 100 nanómetros de longitud que usan para orientarse con la interacción del campo magnético terrestre. Este tipo de bacterias suelen encontrarse en el fondo sedimentario de los océanos.

Por tanto obtuvieron muestras de sedimentos oceánicos datados entre 1,7 y 3,3 millones de años, con una profundidad correspondiente a depósitos en un rango de 100,000 años. Estas muestras fueron tratadas con un procedimiento químico que podría extraer el Fe60, y separándolo de otras fuentes de hierro de origen no biológico.

Tras analizar los datos encontraron efectivamente la existencia de Fe60. Aunque los niveles eran minúsculos pudieron ser datados, obteniendo una edad de formación de 2,2 millones de años.

No se sabe con certeza cual es la explosión que produjo este enriquecimiento de materiales remanentes de supernova, sin embargo otros artículos indican que podría asociarse a la asociación estelar Scorpius-Centaurus.

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[Referencia: Supernova left its mark in ancient bacteria. 15 Abr 2013. Nature]

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