La sonda Cassini observa meteoritos impactando con los anillos de Saturno

La sonda Cassini de la NASA ha proporcionado la primera evidencia de pequeños meteoroides impactando contra los anillos de Saturno por sus marcas dejadas en el flujo de partículas de los anillos.

Estas observaciones hace que los anillos de Saturno sean, junto con la Luna y Júpiter, los únicos lugares en los que se han podido observar impactos de meteoritos mientras ocurren. Los meteoroides observados por Cassini tienen un tamaño que van de 1cm a algunos metros. Los científicos, al analizar imágenes tomadas por la sonda hace años, fueron capaces de observar unas 9 marcas dejadas en el flujo de partículas de los anillos, publicando un artículo que aparece el 25 de abril en Science.

Meteoritos_anillos_saturno

El sistema solar esta lleno de pequeños objetos que viajan a grandes velocidades, pudiendo impactar contra los cuerpos planetarios del sistema. Estos nuevos resultados implican que la tasa de impactos en Saturno es similar a la que se encuentra en la Tierra, dos cuerpos que se encuentran relativamente alejados dentro del Sistema Solar, lo que implica una similar densidad de estas pequeñas partículas. Esto hace que los anillos de Saturno se conviertan en un magnífico detector de meteoritos, con un área unas 100 veces mayor que la propia Tierra.

El “equinoccio saturniano” de 2009 fue un buen momento para observar estos impactos, ya que la inclinación de la luz provenientes del Sol hicieran brillar los anillos en mayor contraste con las marcas dejadas por los meteoroides, facilitando enormemente su detección. Se sabía que esos impactos están ocurriendo constantemente, pero no se sabía cual es el tamaño y la frecuencia de estos.

Los autores del artículo piensan que los meteoroides se disuelven en su impacto contra los anillos, creando pedazos más pequeños y lentos que entran en órbita alrededor de saturno, al igual que las partículas de los anillos. Esto crea una nube de partículas en el anillo que cambia su forma debido a las diferentes velocidades orbitales del anillo, deformando la nube circular que crean en un principio para hacerla parecer como una línea estirada.

impacto_anillo

Este estudio podría arrojar luz sobre una cuestión sin resolver como es la edad de los anillos de Saturno.

[Referencia: NASA]

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